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Mecanismo evolutivo y significado adaptativo 15 enero, 2008

Posted by J. G. R. in 3. Opinión.
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François Jacob, ganador de un premio Nobel, preguntaba en un famoso artículo si la evolución se parecía más a la ingeniería o al arte de colocar remiendos. Un ingeniero que diseña una máquina puede comenzar de cero, es decir, pensando sobe el mejor diseño posible y construirlo a partir de materia prima. Por el contrario, un hojalatero que construye una nueva máquina, por ejemplo, comienza su elaboración con partes de máquinas preexistentes. Jacob alegaba que la evolución era similar al arte de remendar: una población animal que está desarrollando un órgano o un nuevo proceso es raro que comience de cero, ya que comienza con elementos que tiene a su alcance por diferentes motivos. Cabe pensar, por ejemplo, en el pulmón de un vertebrado evolucionado con un divertículo del tracto digestivo. ¿Hubieran hecho los animales un pulmón a partir del intestino si hubieran sido capaces de comenzar de cero? A lo largo de la evolución, los animales en cierto modo han tenido que seguir viviendo de la manera antigua a pesar de haber desarrollado nuevas formas, por lo que el diseño desde el propio principio, el de la ingeniería, no ha sido posible.

El aspecto remendón de la evolución es una razón clave de por qué mecanismo evolutivo y significado adaptativo no implican el un al otro el mecanismo empleado para realizar un proceso determinado no es una abstracción, sino que reposa sobre lo que ha sucedido con anterioridad en cualquier línea evolutiva. Consideremos, por ejemplo, los ojos de dos grupos de animales activos: los moluscos cefalópodos y los peces. Ambos han desarrollado ojos sofisticados que les permiten un estilo de vida basado en una visión excelente. Sin embargo, estos ojos están construidos con diseños retinianos diferentes. El significado adaptativo de la visión perfecta en los dos grupos de animales es similar, pero no lo son los mecanismos en detalle. La razón principal de las diferencias en estos mecanismos parece ser que en ambos grupos los ojos se desarrollaron de estructuras preexistentes diferentes.

Richard W. Hill

Michigan State University

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