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¿Adaptación o Abaptación? 15 enero, 2008

Posted by J. G. R. in 3. Opinión.
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La frase que en el lenguaje corriente suele usarse habitualmente para describir el ajuste entre los organismos y su medio ambiente es: “el organismo X está adaptado a…”, seguida de una descripción de las condiciones en las que se encuentra dicho organismo. Así, escuchamos frecuentemente que “los peces están adaptados a la vida en el agua”, o que “los cactus están adaptados a las condiciones de sequía”. Desgraciadamente, de forma habitual se usan las palabras “adaptado” o “adaptación” para referirse a varias cosas bastante diferentes.  

La frase “X está adaptado a vivir en Y” puede que tan sólo signifique lo siguiente: 

“X vive en el ambiente Y”. Por ejemplo, en su forma más simple dice que debido a que la mayoría de peces los encontramos viviendo en el agua, estos se hallan adaptados a vivir en el agua, es decir, poseen las propiedades necesarias para vivir en ese medio. Aquí la palabra “adaptado” no dice nada sobre cómo se han adquirido dichas propiedades, tan sólo las consecuencias positivas de poseerlas.

La afirmación anterior puede significar que las propiedades de X le obligar a vivir exclusivamente en Y. La afirmación de que las plantas están “adaptadas” a vivir en suelos calcáreos se usa habitualmente para indicar que poseen propiedades que las excluyen de otros tipos de suelos.

Para un ecólogo que estudia la evolución, la expresión “X está adaptado a vivir en Y”, habitualmente, significará que el medio ambiente Y ha proporcionado las fuerzas de Selección Natural que han afectado a la vida de los antepasados de X y, de esta manera, han moldeado y especializado la evolución de X. En este caso, “adaptación” significa que se ha producido un cambio genético.

Por el contrario, para un ecólogo con predilección por la Fisiología, la citada afirmación puede significar que los individuos de X han tenido alguna experiencia anterior, por ejemplo, se han aclimatado al frío, que les permite vivir en Y, por ejemplo, un invierno extremadamente frío. La adaptación aquí no es genética, sino un cambio fenotípico.

Alternativamente, la afirmación “X está adaptado a vivir en Y” puede significar que se ha identificado una propiedad, es decir, una adaptación, de X que nos permite explicar por qué X puede vivir en Y, por ejemplo, una enzima capaz de degradar una toxina y que permite que un organismo pueda tolerarla. Dicha propiedad podría ser tanto genotípica como fenotípica.  

Una palabra que posee tantos significados diferentes no contribuye demasiado a la precisión de una ciencia y, sin embargo, todos sus significados nos dicen algo acerca del ajuste entre los organismos y su medio ambiente. Desafortunadamente, la palabra “adaptación”, tanto dentro como fuera del contexto científico, implica que la manera en que los organismos reaccionan frente a las circunstancias actuales, preparándolos para el futuro, es predictiva e implica cierta planificación o, como mínimo, cierto diseño. Pero los organismos no se hallan diseñados o preparados para el presente o el futuro, sino que reflejan el éxito o el fracaso de sus antepasados (su carácter o sus propiedades no son más que consecuencias del pasado). 

Es por ello que la palabra “abaptación” o “exaptación” sería una palabra más adecuada que la palabra “adaptación”, ya que etimológicamente implica que la aptitud o el ajuste de los organismos a su medio ambiente un producto de su pasado y no de un programa para el futuro. Las propiedades de un organismo parecen ser aptas para os ambientes en los que vive actualmente, simplemente porque los ambientes actuales tienden a ser semejantes a los que existieron en el pasado.

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